O consumo de bebidas açucaradas tem aumentado globalmente nas últimas décadas, sendo que o seu consumo está associado a um risco superior de várias doenças crónicas, tais como excesso de peso, diabetes tipo 2, doença coronária e AVC . As bebidas açucaradas são uma das principais fontes de açúcar adicionado na dieta ocidental.  Cada porção de 340 ml destas bebidas contém cerca de 140 a 150 kcal e 35 a 37,5 g de açúcar. Em Portugal 35% das crianças com 2 anos consome refrigerantes pelo menos uma vez por semana. Com 4 anos, mais de metade das crianças (52%) consome refrigerantes e néctares diariamente e 20% destas crianças consomem diariamente refrigerantes à base de chá, sendo este o tipo de refrigerante mais consumido.

Em 2010, estima-se que cerca de 184000 mortes em todo o mundo por diabetes tipo 2, doenças cardiovasculares e alguns cancros tenham estado relacionadas com a ingestão de bebidas açucaradas . Alguns estudos recentes, como o HPFS e o NHS sugerem que o consumo de bebidas açucaradas esteja associado a um risco superior de mortalidade . Embora refrigerantes com adoçantes artificiais tenham menos calorias, os seus efeitos para a saúde poderão também ser prejudiciais. No estudo Women’s Health Initiative o consumo de refrigerantes com adoçantes artificiais esteve associado a um risco superior de mortalidade .

Um estudo prospetivo recente acompanhou 106178 mulheres livres de doença cardiovascular e diabetes desde 1995 para examinar a relação entre a ingestão de bebidas açucaradas e o risco de doenças cardiovasculares. Ao fim de 20 anos foram observados os seguintes resultados:

  • As mulheres que ingeriram 1 ou mais porções de bebidas açucaradas por dia tiveram um risco superior de doença cardiovascular (19%), revascularização (26%) e AVC (21%), comparativamente com nunca ou raramente ingerir;
  • As mulheres que ingeriram 1 ou mais porções de sumo de fruta açucarado por dia tiveram um risco 42% superior de doença cardiovascular;
  • As mulheres que ingeriram 1 ou mais porções de refrigerante por dia tiveram um risco 23% superior de doença cardiovascular.

O estudo concluiu que ingerir 1 ou mais porções de bebidas açucaradas por dia poderá aumentar o risco de doenças cardiovasculares, sendo aconselhável diminuir ou evitar essas bebidas .

Anteriormente outros estudos têm mostrado haver uma relação entre a ingestão de bebidas açucaradas e várias doenças crónicas e mortalidade. Um estudo prospetivo acompanhou no total 192352 participantes ao longo de 22-26 anos para ver se existe uma relação entre o consumo de bebidas açucaradas e o risco de diabetes tipo 2 . Alguns resultados do estudo:

  • Aumentar 0,5 bebidas açucaradas (incluindo sumos 100% naturais) por dia durante 4 anos, esteve associado a um risco 16% superior de diabetes tipo 2 nos 4 anos seguintes;
  • Aumentar 0,5 bebidas açucaradas com adoçantes artificiais por dia durante 4 anos, esteve associado a um risco 18% superior de diabetes tipo 2 nos 4 anos seguintes;
  • Substituir uma bebida açucarada por dia por água, chá ou café esteve associado a uma redução de 2-10% no risco de diabetes.

Foram controlados vários confundidores como IMC, outras alterações na dieta e hábitos de estilo de vida. No caso das bebidas com adoçantes artificiais é preciso ter algum cuidado na interpretação dos resultados, uma vez que essa associação pode dever-se a causalidade inversa (pessoas com diabetes podem mudar para bebidas com adoçantes artificiais) ou viés de vigilância (pessoas com risco elevado de diabetes podem ser mais rapidamente examinadas e diagnosticadas).

Outro estudo com 451743 participantes a partir de 10 países europeus acompanhados ao longo de 16 anos procurou mostrou também que a ingestão de refrigerantes com ou sem adoçantes artificiais esteve associada a um risco superior de mortalidade :

  • A ingestão de 2 ou mais copos de bebidas açucaradas totais esteve associada um risco 8% superior de mortalidade por todas as causas. No caso de refrigerantes com adoçantes artificiais o risco foi 26% superior.
  • A ingestão de 2 ou mais copos de refrigerantes com adoçantes artificiais esteve associada a um risco superior de doenças circulatórias;
  • A ingestão de 1 ou mais copos de refrigerantes esteve associada a um risco superior de morte por doenças digestivas.

Um estudo anterior que acompanhou 118363 participantes ao longo de 34 anos mostrou também que beber 2 ou mais bebidas açucaradas por dia esteve associado a um risco 21% superior de mortalidade total, um risco 31% superior de morte por doença cardiovascular e um risco 16% superior de morte por cancro. Entre as mulheres, beber 2 ou mais bebidas açucaradas por dia esteve associado a um risco 34% superior de cancro da mama. O estudo conclui que o consumo regular de bebidas açucaradas poderá aumentar o risco de mortalidade, sendo esse risco proporcional à dose ingerida. O consumo de bebidas com adoçantes artificiais poderá aumentar o risco de mortalidade em doses elevadas, principalmente no caso das mulheres .

Outro estudo procurou saber se o consumo de bebidas açucaradas (incluindo sumos de fruta) poderá também estar associado ao risco de cancro. Para isso foram acompanhados 101257 participantes da coorte NutriNet-Santé ao longo de uma média de 5 anos. Ao fim desse tempo foram observados os seguintes resultados:

  • Por cada 100 ml de bebidas açucaradas por dia houve um aumento de 18% no risco de cancro e um aumento de 22% no risco de cancro da mama;
  • Por cada 100 ml de sumo de fruta por dia houve um aumento de 12% no risco de cancro;
  • O consumo de bebidas com açucares artificiais não esteve associado ao risco de cancro.

O estudo conclui que o consumo de bebidas açucaradas e sumos de fruta poderá estar associado ao risco de cancro e de cancro da mama, embora estes resultados tenham de ser confirmados com mais estudos . Alguns dos mecanismos que poderão explicar a relação entre o consumo de bebidas açucaradas e o risco de cancro são:

  • Excesso de peso: bebidas açucaradas contribuem para um aumento de peso, o que é um fator de risco para vários tipos de cancro. No entanto, neste estudo a relação entre as bebidas açucaradas e o risco de cancro manteve-se mesmo depois de controlada essa variável, o que sugere que possa não ser só o peso a explicar essa associação;
  • Gordura visceral: as bebidas açucaradas poderão aumentar a gordura visceral, independentemente do peso corporal, a qual está associada a um aumento do risco de cancro;
  • Índice glicémico: um consumo elevado de açúcares poderá contribuir para um risco superior de diabetes tipo 2 e hiperinsulinémia, os quais aumentam o risco de alguns cancros, nomeadamente o cancro da mama. Uma carga glicémica elevada aumenta também os marcadores inflamatórios, os quais poderão aumentar o risco de alguns cancros;
  • Aditivos: alguns aditivos presentes em algumas bebidas açucaradas, como o 4-metillimidazole (corante caramelo), poderão aumentar o risco de alguns cancros.

Os efeitos para a saúde de sumos de fruta têm sido menos estudados do que outras bebidas açucaradas. Além disso, esses efeitos parecem ser diferentes quando comparamos fruta inteira e sumos de fruta. Por exemplo, um estudo prospetivo que acompanhou 187383 participantes ao longo de 24 anos mostrou que um consumo superior de fruta inteira este associado a um risco inferior de diabetes tipo 2, mas o consumo de sumo de fruta esteve associado a um risco superior da doença .

O consumo de fruta fresca está também associado a um risco inferior de cancro da mama, especialmente quando esse consumo é feito durante a adolescência. Um estudo prospetivo que incluiu 134699 mulheres acompanhadas ao longo de 22 anos sugere que 2,9 porções de fruta na adolescência poderão diminuir 25% o risco de cancro da mama em idade adulta .

Os sumos de fruta são geralmente vistos como uma opção mais saudável do que as bebidas açucaradas. No entanto, as características nutricionais dos sumos de fruta 100% são muito semelhantes às bebidas açucaradas. Embora os sumos tenham algumas vitaminas e fitonutrientes ausentes nas bebidas açucaradas, os ingredientes predominantes de ambos são açúcar e água, sendo que esse açúcar estando na forma livre é metabolizado da mesma forma.

Um estudo procurou comparar os efeitos para a saúde e para mortalidade entre as bebidas açucaradas e os sumos de fruta. Para isso foram acompanhados 13440 adultos durante 6 anos, tendo sido observado os seguintes resultados:

  • Aqueles que consumiram 10% ou mais das suas calorias diárias em bebidas açucaradas e sumos de fruta tiveram um risco 44% superior de mortalidade por doença cardiovascular e um risco 14% superior de mortalidade por todas as causas;
  • Por cada 340 ml de bebidas açucaradas ou de sumo de fruta, houve um aumento de 11% e de 24% no risco de mortalidade total, respetivamente.

O estudo conclui que bebidas açucaradas, incluindo sumos de fruta 100%, poderão aumentar o risco de mortalidade . Estes resultados do estudo sugerem mesmo que sumos de fruta poderão contribuir ainda mais para o risco de mortalidade.

Existem vários mecanismos biológicos que poderão explicar estes efeitos. A obesidade, estando relacionada com o consumo de bebidas açucaradas e sumos de fruta e com o risco de doença cardiovascular, poderão ser um importante fator em alguns casos. No entanto, essa relação existe mesmo quando se controla o peso corporal, ou seja, as bebidas açucaradas poderão aumentar o risco de mortalidade mesmo sem haver aumento de peso. Uma meta-análise de 2015 mostrou que o consumo de bebidas açucaradas esteve associado a um risco superior de diabetes tipo 2, mesmo depois de se ajustar para a adiposidade. Os resultados sugerem que as bebidas açucaradas aumentam a resistência à insulina e a mortalidade por doença cardiovascular de forma independente da adiposidade .

Relativamente ao risco de diabetes tipo 2, o consumo de fruta regular parece ser protetor, mesmo depois de um diagnóstico. Um estudo prospetivo que acompanhou 512891 participantes ao longo de 7 anos, mostrou que o consumo diário de fruta fresca esteve associado a um risco 12% inferior de diabetes tipo 2. O consumo de fruta fresca mais do que 3 vezes por semana esteve associado a um risco 41% inferior de morte por diabetes e 22% por doença cardiovascular. Além disso, entre aqueles que já têm diabetes tipo 2, o consumo regular de fruta fresca esteve associado a um risco 17% inferior de morte por qualquer causa e a uma diminuição de 13-28% de desenvolver complicações relacionadas com a doença. Em resumo, um consumo elevado de fruta fresca poderá ser benéfico na prevenção primária e secundária da diabetes. Para aqueles que já têm a doença, a restrição do consumo de fruta, o que é comum em muitas partes do mundo, não deverá ser encorajada .

Existe, no entanto, alguma evidência que o consumo moderado de sumos de fruta possa estar associado a um risco inferior de doença cardiovascular, em especial AVC e declínio cognitivo. O estudo EPIC mostrou que um consumo moderado de sumo de fruta (menos do que 7 porções de 147 ml por semana) esteve associado a um risco 24% inferior de AVC .

Estes efeitos benéficos poderão estar relacionados com a presença de substâncias bioativas como vitaminas, minerais e polifenóis nos sumos 100%. No entanto, esses benefícios parecem perder-se quando se tratam de quantidades superiores de sumo, o que aumenta também a quantidade de açúcar na bebida. Esses polifenóis podem e devem ser adquiridos a partir de fruta inteira, as quais têm a fibra intacta e cujos efeitos benéficos estão bem estabelecidos estando associados a uma diminuição do risco de várias doenças crónicas quando consumida regularmente. A regra para obtermos o maior partido da fruta parece ser comer, mas não beber. Ao optarmos por beber, não devemos ultrapassar os 140 ml de sumo por dia.

Relativamente aos adoçantes artificiais, não parece haver vantagens para a saúde ao substituir os refrigerantes adoçados com açúcar. Adoçantes artificiais poderão estar associados a aumento de peso e risco superior de obesidade, diabetes, hipertensão e doença cardiovascular. Por exemplo, uma revisão sistemática incluiu 37 estudos, dos quais 7 são estudos clínicos randomizados (RCT), que acompanharam mais de 400000 participantes ao longo de 10 anos em média, não mostrou nenhum benefício dos adoçantes para perder peso. No entanto, no caso dos estudos prospetivos de maior duração, o consumo de adoçantes esteve associado a um risco superior de obesidade, hipertensão, diabetes, doença cardiovascular e síndrome metabólica . A revisão concluiu que a evidência a partir de RCTs não suporta de forma clara os supostos benefícios de adoçantes na gestão do peso e estudos prospetivos sugerem que estes podem estar associados a um aumento do IMC e do risco cardiometabólico.

Uma das explicações para os efeitos dos adoçantes no risco de peso e de diabetes poderá ser atribuído ao efeito que têm na microbiota. Um estudo em modelo animal mostrou que aqueles que foram alimentados com adoçantes, ao fim de 11 meses apresentaram intolerância à glicose . Quando os animais foram tratados com antibióticos, a intolerância desapareceu, voltando após ser feito um transplante fecal a partir dos animais alimentados com adoçantes artificiais. O estudo conclui que adoçantes artificiais poderão aumentar o risco de diabetes.

Outro estudo mostrou também que animais alimentados com aspartame apresentaram níveis superiores de açúcar no sangue e de marcadores inflamatórios . Neste caso, os autores sugerem que quando o aspartame é digerido produz uma substância chamada fenilalanina, a qual interfere com uma enzima chamada fosfatase alcalina intestinal. Esta enzima ajuda a evitar obesidade, diabetes e síndrome metabólica. O estudo conclui que bebidas light, adoçadas com aspartame, poderão contribuir para o aumento de peso e síndrome metabólica, e que por isso substitutos do açúcar como o aspartame podem não oferecer nenhuma vantagem e até ser mais prejudiciais.

Outro estudo que incluiu 4372 participantes, mostrou que aqueles que beberam pelo menos um refrigerante com adoçantes artificiais por dia tinham um risco quase três vezes superior de desenvolver demência e AVC . Adoçantes artificiais não parecem por isso ser a melhor forma de evitar os riscos associados a um consumo excessivo de açúcar e bebidas açucaradas.

Nenhuma forma de bebidas açucaradas (refrigerantes, refrigerantes com adoçantes artificiais ou sumos de fruta) parece ser benéfico para a saúde. A melhor bebida continua mesmo a ser a água e a fruta, com todos os seus benefícios para a saúde, deve ser comida e não bebida.

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