Dietas ricas em vegetais e frutos estão associadas a benefícios para a saúde e diminuição do risco de doenças cardiovasculares. Embora sejam vários os componentes destes alimentos que poderão ser responsáveis por esses benefícios, o nitrato presente em alguns vegetais parece ser particularmente protetor. Quando ingerido, o nitrato é convertido endogenamente em óxido nítrico, o qual tem funções importantes no organismo participando em reações imunológicas, regulação da homeostase cardiovascular, funções vasodilatadoras, além de ser um neurotransmissor no sistema nervoso . Níveis adequados de óxido nítrico estão também associados a menor pressão arterial .

O nitrato é um importante nutriente para as plantas, sendo que a sua concentração nestas depende de fatores como o tipo de solo, humidade, temperatura, entre outros. Alguns vegetais são particularmente ricos em nitrato, como por exemplo o espinafre, a rúcula, o aipo ou a beterraba. Um estudo recente procurou investigar a relação entre a ingestão de vegetais ricos em nitratos, a pressão arterial e o risco de doença cardiovascular. Para isso foram acompanhados 53150 participantes ao longo de 23 anos, tendo sido observados os seguintes resultados:

  • Uma chávena por dia de vegetais ricos em nitratos (cerca de 60 mg de nitrato) esteve associada a uma diminuição de 15% no risco de doença cardiovascular;
  • Uma ingestão de cerca de 60 mg de nitratos por dia esteve associada a uma diminuição de 12%, 15%, 17% e 26% no risco de doença cardiovascular isquémica, insuficiência cardíaca, AVC isquémico e doença arterial periférica, respetivamente;
  • Uma ingestão superior de nitrato esteve associada a uma diminuição de 2,58 mmHg na pressão arterial sistólica e 1,38 mmHg na pressão arterial diastólica.

O estudo concluiu que cerca de uma chávena de vegetais ricos em nitratos por dia poderá diminuir o risco de doenças cardiovasculares. Não foram observados benefícios adicionais com quantidades superiores a 60 mg de nitratos por dia. Além disso, entre aqueles que bebiam mais do que 2 bebidas alcoólicas por dia, os benefícios foram menores .

Anteriormente uma meta-análise a 23 estudos clínicos mostrou que uma ingestão superior de nitrato esteve associada a uma diminuição do risco de pressão arterial, rigidez arterial, agregação plaquetária e a uma melhor função endotelial . Outra meta-análise a estudos clínicos mostrou também que a ingestão de sumo de beterraba esteve associada a uma diminuição da pressão arterial .

Uma dieta de base vegetal é naturalmente rica em vegetais e frutos. De forma a aumentar a ingestão de nitratos, podemos incluir diariamente vegetais de folha verde e beterraba. Os espinafres pertencem à família de plantas Amaranthaceae, estando relacionados com as beterrabas, acelgas e quinoa. Eram conhecidos no sec. VII na China como o “vegetal Persa” e pensa-se que terá tido origem na região atual do Irão. Os espinafres são muito densos nutricionalmente, com uma grande quantidade de antioxidantes, fitoquímicos, vitaminas e minerais. Além de nitrato, são particularmente ricos em carotenoides, sendo uma das melhores fontes de luteína e zeaxantina, os quais são fundamentais para a saúde ocular e prevenção de degeneração macular. No entanto, embora sejam ricos em cálcio e ferro, por terem uma grande concentração de oxalatos, a sua absorção é muito baixa, não ultrapassando os 5% da quantidade ingerida. Os espinafres cozinhados são uma excelente fonte de vitamina K, vitamina C, vitamina B2, potássio e vitamina B6. São também uma boa fonte de vitamina E, cobre, vitamina B1 e fósforo.

Referências:

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